El Hombre Que Nunca Fue

En diciembre del año pasado, Netflix lanzó su serie Marco Polo, que se centró en la vida del explorador veneciano en China. Mi interés en la serie se despertó, sin duda porque sé muy poco de la historia sobre el mundo fuera de Occidente. Seguro que está el conocimiento básico que todos tienen de las civilizaciones orientales: el Analectas del gran sabio Confucio, el origen del té y la invención de la pólvora. Pero no sé absolutamente nada sobre los samurais en Japón, ni sobre las diferentes dinastías en China, ni sobre el hinduismo y el Bhagavad Gita. Mi conocimiento de Oriente, a diferencia de Occidente, es extremadamente limitado. Esta es una confesión vergonzosa, sin duda, ya que podría decirte todo lo que quisieras saber sobre el holocausto, la revolución estadounidense, las Meditaciones de Marco Aurelio, o por qué Napoleón era un héroe en lugar de un villano; pero ahí lo tienes, mi confesión está hecha.

Los viajes de Marco Polo parecían entonces ser la transición perfecta desde el estudio de la historia de las civilizaciones occidentales hasta las orientales. Podía investigar sus viajes y luego usar esos viajes como un trampolín para aprender más sobre India y China, más sobre Buda y Sun Tzu, más sobre los sistemas de castas y los vedas, y así sucesivamente. Pero primero, para motivar aún más mi interés, vi la serie de Netflix Marco Polo. Y, Dios mío, pensé ¿Qué cosa no podía amar de eso? Un montón de escenas de batalla, mucho sexo, mucho drama. ¡Bravos y elogios para el elenco y todo el equipo! Fue una temporada completa de Game of Thrones encontrándose con El Trigre Y El Dragón.

Pero luego vino la inevitable decepción. A medida que comencé a investigar y hacer las preguntas básicas (¿Quién era Marco Polo realmente? ¿A dónde fue? ¿Qué hizo? Y ¿Por qué?), llegué a encontrar que Los Viajes De Marco Polo son tan "históricamente exactos" como los de L. Ronald Hubbard, España Campo de batalla: La Tierra. En resumen: no solo es probable que el explorador Marco Polo nunca haya viajado a China, es probable que un explorador llamado Marco Polo nunca haya existido y que el libro sobre sus viajes sea una obra de ficción.

Hay tres buenas razones por las cuales la inexistencia de Marco Polo debe tomarse en serio.

1. Además del libro Los Viajes De Marco Polo, no hay registro real del explorador Marco Polo. Sin embargo, existe un inventario de 1366 detallando todas las posesiones de un Marco Polo que vive en Venecia y es citado a menudo como prueba por parte de quienes eligen creer en la existencia del explorador. Sin embargo, tras un minucioso examen, todo el inventario dice que este Marco Polo tenía seda y ruibarbo, sin duda artículos asiáticos, pero los comerciantes venecianos que usaban la ruta de la seda hicieron que sea completamente posible para los ciudadanos de Venecia comprar estos artículos sin tener que salir de la ciudad. Por lo tanto, tener estos elementos de ninguna manera prueba el viaje.

Además, hay otros dos problemas al suponer que el Marco Polo del inventario es el Marco Polo de fama histórica. Por un lado, el inventario está fechado en 1366... 42 años después de la muerte del explorador Marco Polo. Dos, Polo era un apellido muy común en Venecia durante los siglos XIII y XIV (según un documental de Smithsonian sobre Marco Polo). En otras palabras, el inventario (acordate, 42 años más tarde) podría ser una falsificación. Sin duda, con las numerosas familias Polo en Venecia, más de unos pocos individuos buscarían capitalizar la leyenda de Marco Polo. Incluso suponiendo que nadie en ninguna familia Polo soñara jamás con intentar capitalizar la leyenda de Marco Polo haciendo un inventario de sus pertenencias, aún existe la posibilidad de que un Polo llamara a su hijo Marco por la leyenda, y ese Marco Polo hizo un inventario de sus cosas en 1366.

Dado que Polo era un apellido común en ese momento y dado que la ruta de la seda permitía que muchos artículos del Este fueran vendidos por vendedores ambulantes en Italia, de quienes ese difunto-Marco Polo podría haber comprado, este no es un registro que demuestre lo suficiente la existencia del famoso explorador Marco Polo, incluso asumiendo que el registro sea honesto. Por lo tanto, todo lo que nos queda como evidencia de la existencia de Marco Polo es Los Viajes De Marco Polo. "Pero esperá", podrías objetar: "Los únicos registros que tenemos de la existencia de Sócrates son obra de Platón, Jenofonte y Aristófanes, y no dudás de su existencia". Y estarías en lo cierto. Sin embargo, la razón por la cual uno presume que Sócrates realmente existió basándose en los relatos de él dados por otros, es porque no hay motivo real para inventar un personaje como Sócrates, ni hay afirmaciones sobrenaturales o milagrosas sobre la persona de Sócrates o sus obras y, además, las escrituras sobre Sócrates no han cambiado con el tiempo. Estas mismas cosas no se pueden decir con respecto a Marco Polo y sus Viajes, y esto conduce a mi segundo punto.

2. Los Viajes De Marco Polo contienen relatos de magia salvajes y exagerados, incluidas personas con la cabeza en medio de su pecho, personas con rostros de perro, mitad hombres mitad unicornios, etc., que el explorador en el libro afirma haber presenciado. Pero lo que hace Los Viajes De Marco Polo aún más sospechoso no es lo que menciona, sino lo que no menciona. Si Marco Polo hubiera viajado por toda China a fines de 1200, habría notado la Gran Muralla, el uso de los palillos chinos, la práctica del vendaje de pies, etc. Sin embargo, los Viajes no hace mención de ninguna de estas cosas. Un europeo que vea a China por primera vez, sin duda, habría notado estas características distintivas de la cultura.   

Por otra parte, lo que Los Viajes De Marco Polo eligen mencionar (además de sus relatos mitológicos) tampoco lo reivindica. Por ejemplo, "Marco Polo" dice en sus Viajes que terminó el asedio de Xiangyang en 1279, cuando en realidad el asedio de Xiangyang había sido interrumpido por los persas dos años antes de que pudiera llegar a China. Esto sugiere un escritor posterior de Los Viajes De Marco Polo que tenía conocimiento del asedio, pero no sabía las fechas y simplemente buscaba insertar al personaje principal en el evento.

Es muy probable que este escritor sea Rustichello da Pisa.

Incluso en Los Viajes De Marco Polo, el explorador afirma que dictó su historia a Rustichello. Pero es mucho más probable que Rustichello estuviera solo cuando escribió la historia de Marco Polo. Esto se debe a que Rustichello no era un periodista, sino un escritor de fantasía/romance (que, debe señalarse, contribuyó en gran medida a la mitología artúrica al escribir la Compilación). Por lo tanto, habría sido una elección extraña para un explorador supuestamente experimentado confiar sus memorias, pero sí podría haber sido un gran candidato para un escritor semi anónimo de una historia de ficción destinada a entretener a una audiencia. La autoría de Rustichello explicaría algunas de las partes más mitológicas de los Viajes (como el medio unicornio medio hombre), así como también explica la omisión de las principales características de la antigua cultura china (como el té y la Gran Muralla que cualquier viajero real hubiera notado).

Por último, hay más de 100 versiones diferentes de Los Viajes De Marco Polo y, a medida que los siglos han pasado, el libro se ha hecho más extenso. Las primeras ediciones suelen tener entre 2 y 300 páginas, mientras que las ediciones posteriores tienen entre 5 y 700 páginas. O Rustichello escribe desde su tumba y Marco Polo continúa recordando nuevas memorias, o los futuros escritores han añadido un hilo que instintivamente saben que ya ha sido hilado. La credibilidad del libro mismo, entonces, me lleva al tercer y último punto.

3. No hay corroboración de fuentes chinas de las historias encontradas en los Viajes. Esto es muy inusual para los chinos, que eran meticulosos guardianes de registros. No solo sería extraño que los chinos no mencionasen que un tipo europeo terminó con un sitio importante en su civilización, sino que no mencionar a Marco Polo también sería extraño considerando que en Los Viajes De Marco Polo "Marco" afirma que fue nombrado gobernador de Yangzhou donde presuntamente gobernó durante varios años. No hay mención en los antiguos diccionarios geográficos chinos de que Marco Polo haya sido gobernador en el área de Yangzhou. Antes de que digas "La ausencia de evidencia no es evidencia de ausencia", tené en cuenta que los antiguos chinos conservaron los diccionarios geográficos de todos los gobernadores, incluso durante todo el período mongol al que todavía se puede acceder hoy en día (también se puede ver el Did Marco Polo Go To China? del Dr. Frances Wood) 

Para estar seguros, Marco Polo ocupa para muchos ese extraño espacio histórico entre leyenda y realidad. No podemos estar seguros, por ejemplo, si alguna vez existió realmente William "Corazón Valiente" Wallace. Tampoco podemos estar seguros de la existencia de Jesús de Nazaret. Pero, al menos para mí, la cuestión de si existió o no un Marco Polo que navegó a China y regresó glorioso está resuelta y es negativa.

Sin embargo, mi escepticismo hacia Los Viajes De Marco Polo no debe interpretarse de ninguna manera como motivado por la creencia de que un europeo en aquellos tiempos no podría haber viajado a China. De hecho, muy por el contrario. No solo la ruta de la seda ya existía 11 siglos antes de que supuestamente naciera Marco Polo y, por lo tanto, los viajes europeos al este ciertamente eran posibles, sino que, además, está confirmado que 20 años antes de que el supuesto viaje de Marco Polo comenzara en 1240, un monje franciscano llamado Giovanni da Pian del Carpini llegó a China y se hizo muy conocido por las élites dentro del imperio mongol; muchos otros misioneros católicos harían el mismo viaje en la década de 1250 en un intento de convertir a los mongoles al cristianismo. Entonces, en lugar de mi disputa con los Viajes sobre que para un europeo llegar a China era una hazaña imposible en aquellos tiempos, mi argumento, en cambio, es por qué los Viajes hace que la llegada de un explorador europeo a China sea tan importante cuando no lo fue.

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